Médecine

Le cerveau humain grossit : cela pourrait-il signifier une diminution du risque de démence ?

Le cerveau humain grossit : cela pourrait-il signifier une diminution du risque de démence ?

  • La démence est un problème croissant à l’échelle mondiale, dont le nombre devrait presque tripler au cours des 30 prochaines années.
  • Cette hausse est généralement attribuée à la croissance et au vieillissement de la population, mais le mode de vie peut également y contribuer.
  • Cependant, une nouvelle étude suggère qu’il pourrait y avoir de bonnes nouvelles dans le domaine de la démence.
  • Il a été constaté que le cerveau des gens s'est agrandi au cours des 100 dernières années et que cette réserve cérébrale accrue pourrait potentiellement réduire le risque de démence liée à l'âge.

À mesure que les personnes en bonne santé vieillissent, le cerveau diminue légèrement en taille. Cependant, chez les personnes atteintes de démence, à mesure que les cellules nerveuses sont endommagées et meurent, de nombreuses régions du cerveau rétrécissent, un processus appelé atrophie cérébrale. Alors, un cerveau plus gros pourrait-il aider à réduire le risque de démence ?

Une nouvelle étude, menée par UC Davis Health, suggère que c’est possible. Les chercheurs ont découvert que les personnes nées dans les années 1970 avaient un cerveau en moyenne 6,6 % plus grand que celui des personnes nées dans les années 1930. Ils suggèrent qu’une plus grande taille de cerveau signifie une réserve cérébrale accrue, ce qui peut réduire le risque de démence liée à l’âge.

L'étude est publiée dans JAMA Neurologie.

“Bien que ces résultats récemment publiés s'ajoutent au corpus de la littérature sur la taille du cerveau et ses changements au fil du temps, cette étude a été largement menée auprès d'individus blancs non hispaniques en bonne santé, bien éduqués, et donc (ces résultats) ne sont pas nécessairement généralisables à d'autres. groupes ou individus. »

— Ozama Ismail, PhD, directeur des programmes scientifiques de l'Association Alzheimer, qui n'a pas participé à l'étude.

Les effets de la démence sur le cerveau

Actuellement, environ 58 millions de personnes dans le monde souffrent de démence, et ce nombre devrait atteindre 152,8 millions d’ici 2050.

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Même si certaines pertes de mémoire font naturellement partie du vieillissement, ce n’est pas le cas de la démence. La démence décrit une série de maladies, la plus courante étant la maladie d'Alzheimer, qui est à l'origine de 60 à 80 % des cas. D'autres incluent la démence vasculaire, la démence à corps de Lewy (qui peut être associée à la maladie de Parkinson), la démence frontotemporale et la démence mixte.

Les symptômes de la démence, qui s’aggravent avec le temps, peuvent inclure :

  • problèmes de mémoire
  • poser la même question à plusieurs reprises
  • difficulté à trouver ou à comprendre des mots
  • se sentir confus dans des environnements inconnus
  • problèmes avec l'argent et les chiffres
  • anxiété et retrait
  • difficulté à planifier et à exécuter des tâches
  • changements d'humeur, de personnalité et de comportement
  • perturbations de sommeil
  • tendances obsessionnelles

Dans tous les types de démence, à mesure que les cellules cérébrales sont endommagées et meurent, il existe un certain degré de rétrécissement du cerveauceci étant particulièrement prononcé dans la maladie d'Alzheimer et la démence vasculaire.

La taille du cerveau humain augmente

Cette étude a porté sur les participants à la Framingham Heart Study (FHS). Cette étude à long terme a suivi 15 000 individus pendant plus de 75 ans.

De la cohorte FHS, 3 226 personnes ont subi deux IRM adaptées à cette étude. Parmi eux, 1 706 (53 %) étaient des femmes et 1 520 (47 %) étaient des hommes. Les analyses ont mesuré le volume intracrânien (ICV), la matière grise corticale, la substance blanche cérébrale, le volume hippocampique, la surface corticale et l'épaisseur corticale.

Les participants sont tous nés entre 1930 et 1970, la décennie médiane de naissance se situant dans les années 1950. Les personnes nées dans les années 1970 mesuraient en moyenne 1,6 pouce de plus que celles nées dans les années 1930. Les chercheurs ont donc ajusté cela en comparant les mesures du cerveau.

Les personnes nées dans les années 1970 avaient un volume cérébral plus important que celles nées dans les années 1930.

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Ils avaient un ICV 6,6 % plus grand, 7,7 % plus de matière blanche, 2,2 % plus de matière grise corticale, 5,7 % plus de volume hippocampique et 14,9 % plus de surface corticale. La seule mesure qui a diminué est l’épaisseur corticale, qui était inférieure de 20,9 %. Ces différences sont restées significatives lorsque les chercheurs ont ajusté les différences de hauteur.

“La décennie de naissance semble avoir un impact sur la taille du cerveau et potentiellement sur la santé cérébrale à long terme”, a déclaré Charles DeCarli, MD, premier auteur de l'étude, professeur distingué de neurologie et directeur du centre de recherche sur la maladie d'Alzheimer de l'UC Davis dans un communiqué de presse. libérer.

“La génétique joue un rôle majeur dans la détermination de la taille du cerveau, mais nos résultats indiquent que des influences externes, telles que des facteurs sanitaires, sociaux, culturels et éducatifs, peuvent également jouer un rôle”, a-t-il déclaré.

« Des structures cérébrales plus grandes comme celles observées dans notre étude peuvent refléter un développement cérébral amélioré et une meilleure santé cérébrale. Une structure cérébrale plus grande représente une plus grande réserve cérébrale et peut amortir les effets tardifs des maladies cérébrales liées à l'âge comme la maladie d'Alzheimer et les démences associées.
— Charles DeCarli, MD

Une taille de cerveau plus grande peut indiquer un risque plus faible de démence

Études précédentes ont suggéré qu'un volume cérébral plus important protège contre les effets de la pathologie de la démence, arguant que les personnes ayant un périmètre crânien plus important peuvent subir un plus grand degré de dommages avant de commencer à présenter des troubles cognitifs.

Ce « hypothèse de la réserve cérébrale » suggère qu'un volume cérébral plus important, avec plus de neurones et de connexions synaptiques, pourrait fournir une protection contre le déclin cognitif dû à l'atrophie cérébrale. Les experts utilisent l’ICV sur l’IRM et le périmètre crânien comme indicateurs du volume cérébral.

Cependant, cet effet observé pourrait être dû à d’autres facteurs, comme l’a déclaré Ismail à Medical News Today :

« Des volumes cérébraux plus importants peuvent être bénéfiques pour maintenir la résilience au déclin cognitif et à la démence, mais de nombreux autres facteurs peuvent contribuer à la résilience, notamment la génétique, l’environnement, le statut socio-économique, l’éducation et le mode de vie actif ou sédentaire. »

Autres études ont souligné que la réserve cognitive – le fonctionnement du cerveau – est plus importante que la taille réelle du cerveau en ce qui concerne le risque de démence. Les personnes ayant une réserve cognitive plus élevée ont tendance à présenter des symptômes de démence plus tard, mais déclinent ensuite plus rapidement une fois que les symptômes deviennent évidents.

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Les chercheurs de cette étude suggèrent que l’augmentation des volumes cérébraux au cours des quatre décennies de naissance dans leur étude pourrait prédire un risque plus faible de démence chez les personnes nées plus tard dans le FHS.

Appel à des études plus diversifiées

Les chercheurs reconnaissent que leur cohorte d’étude était majoritairement blanche non hispanique, en bonne santé et bien instruite, donc non représentative de la population générale des États-Unis. Cependant, ils soulignent que les points forts de l’étude incluent le fait qu’elle a suivi 3 générations, couvrant plus de 80 ans de naissances.

Ismail a appelé à des études plus approfondies incluant une plus grande diversité de personnes :

“Une plus grande diversité dans les populations étudiées est nécessaire avant de pouvoir tirer des conclusions sur les changements dans la taille du cerveau au fil des générations et sur l'influence qu'ils peuvent avoir sur la cognition, la résilience et le risque de démence.”

«Cela est particulièrement important compte tenu des disparités socioculturelles et sanitaires connues qui existent au sein des populations sous-représentées», a-t-il ajouté.

L'étude américaine de l'Association Alzheimer visant à protéger la santé cérébrale grâce à une intervention sur le mode de vie pour réduire les risques (US POINTER), qui devrait publier les résultats l'année prochaine, vise à combler cette lacune dans la recherche, comme l'a déclaré Ismail à MNT :

« Dans l'étude américaine POINTER, plus de 2 000 personnes âgées volontaires présentant un risque accru de déclin cognitif sont inscrites et seront suivies pendant deux ans. Près de 30 % des participants actuels proviennent de populations historiquement sous-représentées dans la recherche sur la maladie d'Alzheimer/démence.